Virus del Papiloma humano

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El Virus del Papiloma humano (o VPH) es un virus que pertenece a la familia de los papillomaviridae que afecta la piel de los humanos y las membranas mucosas del cuerpo como por ejemplo la garganta, la boca, a los pies, los dedos, las uñas, el ano y el cérvix uterino.

 

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Existen más de 100 tipos diferentes, de los cuales 40 pueden afectar la zona genital. La mayoría de las cepas de VPH no producen síntomas en los seres humanos.

Sin embargo, otras cepas, pueden provocar verrugas, y unas pocas cepas del virus pueden aumentar el riesgo de desarrollar tumores como por ejemplo tumor en el cérvix, el pene, la vagina, el ano o en la orofaringe (la parte oral de la faringe – tumor en la garganta).

 

Estudios recientes demuestran que una infección por VPH también puede aumentar el riesgo de desarrollar enfermedades cardiovasculares.

 

Las cepas 16 y 18 del VPH son las responsables de la mayoría de los casos de cáncer de cérvix uterino, además aumentan el riesgo de desarrollar cáncer orofaríngeo (garganta).

La mayoría de las personas se recuperan de una infección por VPH sin que haya ninguna consecuencia.

No se sabe con exactitud la razón por la cual algunas personas desarrollan una infección a largo plazo, o las alteraciones de las células anormales precancerosas o un cáncer por VPH.

Las mujeres que padecen una enfermedad que afecta y debilita el sistema inmunitario, tienen más dificultades para combatir las infecciones y por lo tanto tienen un riesgo más alto de desarrollar cáncer cervical.

El cigarrillo también aumenta el riesgo de desarrollar cáncer del cérvix uterino.

 

¿Cuántas personas tienen el virus del papiloma humano?

El VPH genital es la infección de transmisión sexual más común en los Estados Unidos. Alrededor de 20 millones de estadounidenses de entre 15 y 49 años de edad tienen el virus del papiloma.

Por lo menos la mitad de todos los hombres y de las mujeres sexualmente activos contraen una el virus del papiloma alguna vez en su vida.

 

¿Quiénes corren el riesgo de contagiarse con el papiloma virus?

 

Todas las personas que tienen relaciones sexuales pueden contraer el VPH.

El VPH es muy común y por lo tanto, casi todas las personas que son sexualmente activas pueden enfermarse en algún momento de sus vidas. Esto puede ocurrir también en las personas que tienen relaciones sexuales con una sola pareja en toda su vida.

 

¿Cómo se contrae el virus del papiloma?

El VPH se transmite a través del contacto de los órganos genitales, generalmente durante las relaciones sexuales vaginales o anales. El VPH también puede trasmitirse a través del sexo oral.

El virus del papiloma puede transmitirse en parejas del mismo sexo incluso si la persona que está infectada no presenta signos o síntomas.

Muchas personas infectadas con el virus del papiloma no saben que han contraído el virus o que le han transmitido el VPH a su pareja sexual.

Una persona puede tener el VPH incluso si han pasado varios años desde el primer contacto sexual con la persona infectada inicialmente.

También es posible que las personas se contagien con más de una cepa del VPH.

Ocasionalmente, una mujer embarazada que ha sido contagiada con el virus del papiloma genital, puede contagiarle el VPH a su bebé durante el parto.

 

El VPH puede infectar la piel que no está protegida con un preservativo, por esta razón, utilizar el preservativo no evita completamente el riego de contagio del virus.

 

Vacunas contra el virus del papiloma humano

 

La vacuna contra el virus del papiloma consta de tres inyecciones distribuídas en seis meses que crean una protección contra la infección por el VPH y los problemas de salud que el virus conlleva.

Dos vacunas (Cervarix y Gardasil) protegen a las mujeres de los tumores del cérvix del útero.

Una de estas vacunas (Gardasil) también protege contra las verrugas genitales y los tumores en el ano, en la vagina y en la vulva.

Ambas vacunas están disponibles para las mujeres, mientras que para los hombres solamente está disponible el Gardasil.

La protección que proporcionan las vacunas contra el VPH es más alta en las/los jóvenes que se aplican las tres dosis de la vacuna y que le dan el tiempo al cuerpo de desarrollar una respuesta inmunitaria antes de volver a tener relaciones sexuales con otra persona.

Por esta razón, las vacunas contra el VPH no se recomiendan para los/las jóvenes adolescentes de 11 o 12 años de edad.

 

¿Qué otras personas deben aplicarse la vacuna contra el VPH?

 

Además de para las jóvenes y los jóvenes de 11 y 12 años de edad, las vacunas contra el VPH también son recomendadas para los adolescentes y las jóvenes que no han sido vacunados cuando eran más chicos.

También se recomienda aplicar la vacuna a los hombres homosexuales y bisexuales (o a cualquier hombre que tenga relaciones sexuales con otro hombre). También se recomienda la vacuna para los hombres y las mujeres que tienen un sistema inmunitario comprometido (incluídas las personas con VIH/SIDA).

 

Síntomas

 

En la mayoría de los casos, el sistema inmunitario combate la infección por VPH antes de que pueda convertirse en verruga.

Cuando aparecen las verrugas, estas pueden ser diferentes dependiendo del tipo de VPH que las provoca.

 

Verrugas comunes

Las verrugas comunes son protuberancias ásperas y en relieve que generalmente aparecen en las manos, los dedos y alrededor de las uñas.

En la mayoría de los casos, las verrugas comunes solamente son una molestia por su apariencia externa, pero pueden llegar a ser dolorosas y pueden provocar hemorragias o lesiones.

 

Verrugas plantares

Las verrugas plantares son excrecencias duras y granulosas que generalmente aparecen en los talones o en la planta de los pies debido a que son las zonas en las que se ejerce mayor presión.

Estas verrugas pueden causar muchas molestias y pueden provocar dolor.

 

Verrugas en planas

Las verrugas planas tienen una superficie lisa, un poco en relieve y son más oscuras que el color normal de la piel.

A menudo, aparecen en el rostro, el cuello, las manos, los pulsos, los codos o las rodillas.

Generalmente, las infecciones por el VPH que provocan verrugas planas afectan principalmente a los niños, a los adolescentes y a los adultos jóvenes.

 

Verrugas genitales

 

Foto: virus del papiloma, verrugas, genitales

 

Las verrugas genitales pueden ser lesiones planas, pequeñas formaciones similares a la coliflor o minúsculas protracciones similares a un tallo.

En las mujeres, las verrugas genitales aparecen a menudo en la vulva, pero también pueden aparecer cerca del ano, del cérvix o en la vagina.

En los hombres, las verrugas genitales pueden aparecer en el pene, en el escroto o alrededor del ano.

Solamente en algunas ocasiones, las verrugas genitales provocan molestias o dolor.

 

¿El VPH de alto riesgo puede causar cáncer?

 

El virus del papiloma infecta las células epiteliales.

Estas células están organizadas por capas y recubren la parte interior del cuerpo, al igual que las superficies externas, incluyendo la piel, la garganta, el aparato genital y el ano.

El VPH no entra en la circulación sanguínea, por lo tanto, si hay una infección por VPH en una parte específica del cuerpo, esto no provoca una infección en otra parte del cuerpo.

Cuando el VPH entra en una célula epitelial, el virus comienza a producir ADN viral.

 

Dos de las proteínas del VPH de alto riesgo permiten que la célula se multiplique de manera descontrolada evitando así que la célula muera.

Generalmente, el sistema inmunitario reconoce estas células infectadas y las elimina.

Sin embargo, a veces, el sistema inmunitario no destruye estas células infectadas y esto provoca una infección persistente.

Estas células persistentes infectadas continúan creciendo, por lo tanto, pueden desarrollar mutaciones que provocan un crecimiento celular aún mayor y eso puede provocar una lesión de alto grado y luego a un tumor.

Según los investigadores, una infección por VPH puede tardar entre 10 y 20 años antes de formar un tumor.

Sin embargo, las lesiones de alto grado no siempre causan cáncer.

El porcentaje de las lesiones cervicales que se transforman en cáncer cervical invasivo es menos del 50 %.

 

Cáncer cervical por virus del papiloma

La mayoría de los casos de cáncer cervical están causados por dos tipos específicos de VPH genital.

Generalmente, estas dos cepas de VPH no provocan verrugas y por lo tanto, a menudo, las mujeres no se enteran de que han sido infectadas.

Generalmente, en las primeras fases del cáncer cervical no aparecen síntomas. Por esta razón, es muy importante que las mujeres se realicen la prueba de Papanicolaou regularmente para detectar si hay alteraciones precancerosas en el cérvix que puedan transformarse en cáncer.

 

El virus del papiloma de alto riego puede causar alteraciones en las células que recubren el cuello del útero. Estas alteraciones se conocen como neoplasias intraepiteliales cervicales.

No todas las mujeres que tienen este tipo de virus del VPH desarrollan la neoplasia.

En muchas mujeres, la infección por VPH es temporal y las alteraciones celulares regresan a la normalidad después de un tiempo.

La neoplasia intraepitelial cervical no es un tipo de cáncer, pero en algunos casos, si la mujer no se somete a tratamiento, puede provocar cáncer después de algunos años.

 

Los tumores en la cabeza y en el cuello son más comunes en las personas que fuman cigarrillos, especialmente en aquellas que consuman bebidas alcohólicas.

El virus del papiloma también afecta otras partes del cuerpo y de esta misma manera, el virus puede permanecer latente por varios meses o incluso por años, antes de causar alteraciones celulares, y en algunos casos puede transformarse en cáncer.

 

El tratamiento para la neoplasia intraepitelial cervical es muy eficaz y el riesgo de que la enfermedad vuelva a aparecer después del tratamiento es muy bajo.

Generalmente, el tratamiento varía dependiendo de la gravedad de las alteraciones anormales.

 

Las alteraciones celulares se clasifican en tres etapas:

  • En la primera etapa, puede que no se necesite ningún tipo de tratamiento, pero el médico debe monitorear constantemente al paciente.
  • La segunda y la tercera etapa pueden ser tratadas por medio de una intervención quirúrgica en la que se extirpa la zona afectada del cuello del útero.
  • Las células anormales también se pueden extirpar con laserterapia o con crioterapia (congelar la zona afectada).

 

Generalmente, la neoplasia intraepitelial cervical no produce síntomas.

 

Los síntomas del cáncer cervical son:

 

  • Pérdidas de sangre vaginal anormales
  • Hemorragias después de las relaciones sexuales
  • Flujo vaginal anormal.

 

Estos síntomas también pueden estar causados por otros factores, por lo tanto es muy importante acudir al médico de cabecera para que realice una consulta médica.

 

Virus del Papiloma y cáncer de vulva o de la vagina

 

La infección por el virus del papiloma de alto riesgo puede causar alteraciones de las células en la zona vulvar (genitales de las mujeres).

Estas alteraciones se conocen como neoplasia intraepitelial vulvar (VIN) o neoplasia intraepitelial vaginal (VAIN9.

No todas las personas que tienen el virus del papiloma desarrollan VAN o VAIN.

La neoplasia intraepitelial vulvar no es cáncer, pero en algunas mujeres puede transformarse en cáncer vulvar después de varios años. No siempre la neoplasia intraepitelial vulvar provoca cáncer, aunque se piensa que más de la mitad de todos los tipos de cáncer vulvar están causados por el virus del papiloma de alto riesgo.

El cáncer de vulva o de la vagina no es común.

El tratamiento para estas neoplasias varía dependiendo de la gravedad de las alteraciones celulares.

 

Generalmente, si las alteraciones celulares son leves (etapa 1) el paciente solamente debe permanecer monitoreado por el médico.

El tratamiento es necesario si las alteraciones celulares son considerables (etapa 2 y 3).

Generalmente, en estas etapas se realiza la extirpación de la masa a través de una intervención quirúrgica, o de la laserterapia o de la diatermia (método de tratamiento que utiliza la corriente eléctrica para eliminar la zona afectada).

 

Los síntomas del cáncer vulvar son:

 

  • Dolor, fastidio y prurito en la vulva
  • Pequeños grumos o abultamientos en la vulva
  • Pérdidas o sangrado vaginal anormal
  • Dolor en una zona específica o una úlcera en la vulva.

 

Los síntomas del cáncer vaginal son:

 

  • Manchas de sangre vaginal,
  • Dolor y molestia en la zona vaginal,
  • Sangrado después de las relaciones sexuales,
  • Dificultad al orinar o dolor cuando sale la orina.

 

Estos síntomas también pueden aparecer si existen otras enfermedades no cancerosas, por lo tanto, es importante comunicarle al médico de cabecera todos los síntomas.

 

Diagnóstico

¿Cómo saber si tengo el virus del papiloma de alto riego?

El VPH es una infección común que generalmente, desaparece por sí sola, por esta razón, no hay que preocuparse si se contrae la infección.

La mayoría de las personas que contraen la infección no saben que han sido infectados por el virus del papiloma.

 

¿Cómo saber si tengo el virus del papiloma?

 

Generalmente, las mujeres se enteran de que tienen el virus del papiloma si los resultados de la prueba de Papanicolaou son anormales.

La prueba de Papanicolaou es un examen muy importante para detectar las células anormales en el cérvix del útero, estas anomalías están provocadas por el VPH.

Existe una prueba de VPH para las mujeres, pero solamente se utiliza en ciertas situaciones. Los médicos pueden recomendar la prueba para el VPH si los resultados de prueba de Papanicolaou de la paciente no son claros.

La prueba para el VPH no está recomendada para todas las mujeres debido a que el virus es muy común y generalmente desaparece por sí solo sin provocar ningún problema de salud.

Las mujeres mayores de 30 años de edad, pueden realizarse una prueba para el virus del papiloma junto con una prueba de Papanicolaou.

 

Si los resultados de las dos pruebas son normales, quiere decir que la mujer tiene un riesgo bastante bajo de desarrollar cáncer cervical.

En este caso, la paciente puede esperar cinco años antes de volver a realizarse las pruebas.

Algunas mujeres mayores de 30 años deciden realizarse una prueba de Papanicolaou cada tres años.

 

Virus del papiloma en los hombres

 

Es el virus que causa las alteraciones celulares anormales.

Actualmente, no existe ningún examen para detectar el VPH en los hombres.

Sin embargo, los hombres pueden estar tranquilos ya que, generalmente, el virus del papiloma desaparece por sí solo sin causar problemas de salud.

 

¿Cuál es el tratamiento para el virus del papiloma?

 

Hoy en día no existe ningún tratamiento médico para las infecciones por el virus del papiloma.

Sin embargo, pueden tratarse los condilomas y las verrugas causadas por una infección por VPH.

Los métodos más utilizados para tratar los condilomas y las verrugas son:

Criocirugía (congelación que destruye los tejidos),

LEEO (procedimiento de escisión electroquirúrgica en asa),

Conización quirúrgica (cirugía con bisturí, o con láser, o con ambos para remover un pedazo en forma de cono del tejido del cérvix y del canal cervical)

Vaporización con láser (se utiliza el láser para destruir el tejido cervical).

 

El tratamiento para otro tipo de lesiones precancerosas causadas por el VPH (lesiones vaginales, vulvares, lesiones del pene y lesiones anales) y para las verrugas genitales, puede realizarse con productos químicos o medicamentos, o con una intervención quirúrgica de escisión, o con criocirugía, o electrocirugía o cirugía láser.

Los medicamentos que se utilizan para el tratamiento son los retinoides, los antivirales, los inmunomoduladores y el ácido salicílico. Estos medicamentos se aplican directamente en la zona afectada.

A menudo, le médicos recomiendan la aplicación de algunas cremas como: Podofilox, Imiquimod (Aldara) y Sinecatechins (Veregen).

 

Generalmente, las personas que tienen una infección por el virus del papiloma y que desarrollan cáncer se someten al mismo tratamiento al que se someten los pacientes en los que el tumor no provoca infecciones por VPH, dependiendo del tipo y del estadio del tumor.

Sin embargo, las personas con un diagnóstico de cáncer orofaríngeo y que son positivas al VPH pueden ser sometidas a un tratamiento diferente al de las personas con tumores orofaríngeos que son negativos al virus del papiloma.

Estudios recientes demuestran que los pacientes con tumores orofaríngeos y que son positivos al VPH tienen un pronóstico más alentador y pueden someterse a un tratamiento menos fuerte.

 

¿Cómo puede prevenirse la difusión del virus del papiloma?

 

Aplicarse una vacuna contra el VPH puede proteger a las mujeres contra los dos tipos de VPH constituyen la causa del 70 % de los casos de cáncer cervical.

Se recomienda abstenerse del contacto entre piel y piel.

Si se desea tener sexo vaginal o anal, se recomienda utilizar el preservativo.

El preservativo disminuye el riesgo de contraer el virus, pero no es eficaz contra el VPH así como no es eficaz contra otras infecciones como la clamidia y el sida.