Esclerosis múltiple – síntomas, causas y tipos

La esclerosis múltiple (o enfermedad desmielinizante) es una enfermedad producida por la degeneración de las vainas de mielina de las células nerviosas.
La mielina puede compararse con la capa de plástico que aísla los cables eléctricos.
Las lesiones en el cerebro y en la médula espinal de la mielina hacen que los impulsos de los nervios disminuyan su velocidad o queden bloqueados.
Suele ser una enfermedad juvenil porque afecta sobre todo a los jóvenes entre los 20 y los 40 años.
Esta enfermedad no se comunica por contagio, no es una enfermedad contagiosa.

 

Tipos de esclerosis múltiple

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EM remitente-recurrente
Es el tipo más común, está compuesto por ataques o fases en las cuales la actividad neurológica va empeorando.
Estos ataques (recaídas) se producen después de una recuperación parcial o completa (remisión o enfermedad sin síntomas) en la cual los síntomas mejoran parcial o completamente y no hay un desarrollo patente de la enfermedad.
En esta fase, la EM no es incapacitante.

EM secundaria progresiva
Este tipo es una evolución de la EM remitente-recurrente.
La mayoría de las personas tiene una evolución constante (aunque no sea más rápida) con o sin recaídas.

EM primaria progresiva
La actividad neurológica va empeorando de manera constante desde el principio.
La rapidez de esta enfermedad puede ir cambiando a lo largo del tiempo y puede que haya leves recaídas o remisiones.

EM progresiva recurrente
Es el tipo menos común y se caracteriza por una progresión constante de la enfermedad desde el principio y por exacerbaciones en su evolución.
Los pacientes con este tipo de EM pueden recuperarse después de los ataques; la enfermedad sigue avanzando sin remisiones.

No hay que confundir esta enfermedad y la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) que produce la parálisis de las extremidades, de los músculos para deglutir y de la fonación (que son útiles para hablar).
Al contrario de la EM que no suele producirlas, la ELA también produce fasciculaciones.

 


Causas de la esclerosis múltiple

Desconocemos la causa de la esclerosis múltiple. Según los especialistas, es una enfermedad autoinmunitaria: el sistema inmunológico ataca los tejidos del cuerpo. En la EM, los anticuerpos destruyen la mielina. La mielina es una lipoproteína que constituye y protege las fibras nerviosas del cerebro y de la médula espinal.

Factores de riesgo
Estos factores pueden hacer que aumente la posibilidad de desarrollar la esclerosis múltiple:

  • Edad: la EM puede producirse en cualquier momento aunque es más frecuente entre los 15 y los 60 añ
  • Sexo: las mujeres tienen una posibilidad dos veces más alta con respecto a los hombres de sufrir de EM.
  • Herencia: si uno de los padres o de los hermanos ha sufrido de EM, el riesgo de estar afectado por esta enfermedad sube.
  • Infecciones: muchos virus resultan asociados a la EM. Los agentes patógenos son los siguientes: EpsteinBarr, el virus quel leva a la mononucleosis infecciosa.
  • Raza: los blancos, sobre todo los caucásicos tienen un riesgo más alto de desarrollar la EM.
  • Clima: la EM es mucho más común en los países con temperaturas cálidas (por ejemplo en el Canadá del sur), en los Estados Unidos, en Nueva Zelanda, en Australia y en Europa.
  • Enfermedades autoinmunitarias: las personas afectadas por enfermedades autoinmunitarias tienen más posibilidades de estar afectados por EM. Las enfermedades de la tiroides también, la diabetes tipo 1 o las enfermedades inflamatorias del intestino (enfermedad de Crohn y colitis ulcerativa) pueden hacer que suba la posibilidad de sufrir de EM.
  • Fumadores: los fumadores tienen más posibilidad de tener la EM con respecto a los que no fuman.

  

¿Cuándo hay que preocuparse? Primeros síntomas de esclerosis múltiple

Entre los primeros síntomas hay:


Problemas en la visión:
La neuritis óptica, la inflamación de los nervios del ojo es un síntoma inicial común.
Al principio, los pacientes pueden tener la visión doble o borrosa porque suelen tener problemas sólo en un ojo.
Con el desarrollo de la enfermedad, la visión se reduce aunque la ceguera total es muy poco común.

Sensación de aturdimiento y hormigueo
Puede que se produzca picazón, sensación de ardor en los pies y pérdida de sensibilidad.
Los síntomas suelen empezar en el extremo de las piernas o de los brazos y afectan toda la extremidad.
El signo de Lhermitte procede de lesiones en la parte del cuello de la columna y es una sensación eléctrica de inyección que pasa por la espalda y las piernas. Esto se produce cuando se dobla el cuello hacia alante.

Debilidad muscular y espasmos
Los pacientes pueden percibir debilidad muscular, piernas pesadas y cansadas.
Puede que las personas con esclerosis múltiple cojeen y tengan problemas para mover los dedos.
Los espasmos musculares y la rigidez se producen sobre todo en las piernas aunque los pacientes tengan problemas en el lenguaje también porque los músculos de la lengua son débiles y tienen menos coordinación.

Problemas de equilibrio y coordinación
Los pacientes andan de manera inestable, con problemas en andar y en mantener el equilibrio.
Los que sufren de esclerosis múltiple, pueden tener problemas en agarrar objetos pequeños también.
Estos problemas pueden empeorar por otros síntomas como los vértigos y los temblores. La ataxia (falta de coordinación muscular) y los temblores afectan a más de la mitad de los pacientes.

Cansancio
El cansancio es el síntoma más frecuente y debilitante de la EM y suele producirse muy pronto.
El cansancio suele empeorar por la tarde y mejora por la noche. Puede depender de la fiebre.
El cansancio se produce en casi el 20% de los pacientes, sobre todo en las fases avanzadas.

Otros síntomas frecuentes que suelen empeorar a lo largo del tiempo son:

Problemas en la vejiga y en el intestino
Algunos pacientes tienen problemas en vaciar la vejiga (retención urinaria) y el intestino (estreñimiento) o creen no poder controlarlos.
Los pacientes con incontinencia grave tienen que orinar a menudo o no logran llegar al baño antes del flujo.
Los problemas en la vejiga y el uso del catéter para la retención urinaria pueden producir infecciones de orina (cistitis).


Dolor
Muchos pacientes tienen dolor en algunas partes que puede ser seguido o intermitente.
Entre los trastornos que resultan asociados a la EM, encontramos el dolor en el trigémino (facial), espasmos y calambres agudos, sensación de presión, prurito, picor y dolor agudo.

Disfunción sexual
La disfunción eréctil es un problema común. Los hombres pueden tener problemas de erección y las mujeres suelen sufrir de resequedad vaginal (poca humedad en la cavidad vaginal). La disfunción sexual parece estar asociada a los trastornos de orina.

Problemas para hablar y deglutir
Más de la mitad de los pacientes tienen problemas para mascar o deglutir.

Problemas de concentración y memoria
Los problemas de memoria y para razonar afectan a casi la mitad de los pacientes.
Más del 75% de los pacientes tienen problemas de memoria.

Cambios de humor
La depresión es muy común y, en algunos casos, es muy grave.
Puede depender de cambios físicos en el cerebro y de la respuesta emocional que damos al estrés de vivir con la enfermedad.
La psicosis es menos común (depresión y paranoia).

 

¿De qué manera la EM se hace patente en los niños?

  • Pérdida de la visión de un ojo;
  • Visión borrosa o doble;
  • Dolor en los ojos a la hora de moverlos;
  • Movimientos de los ojos que no se pueden controlar;
  • Dificultad para andar;
  • Dificultad para quedarse en equilibrio y para mantener la coordinación (ataxia);
  • Espasmos y debilidad muscular;
  • Pérdida de tono muscular y rigidez muscular;
  • Temblor;
  • Fatiga y cansancio;
  • Incontinencia urinaria o incapacidad para vaciar la vejiga por completo;
  • Problemas intestinales como estreñimiento o incontinencia fecal;
  • Mareos y vértigos;
  • Dolor, sobre todo en los brazos y en las piernas;
  • Problemas en la atención y concentración;
  • Pérdida de la memoria.

 

Desarrollo de la esclerosis múltiple

La evolución de la enfermedad puede cambiar mucho. Algunas personas sufren de la aparición de ésta y, después, los síntomas llevan muchos años sin presentarse. En otros casos, la enfermedad va empeorando de manera constante con fases de remisión o estabilidad breves.

 

Factores desencadenantes

Algunos pacientes creen que si la EM vuelve a aparecer (recaídas), hay factores desencadenantes. Entre los factores de riesgo hay:

  • Infecciones.
    La infección viral y bacteriana puede producir síntomas de EM.
  • Calor y frío.
    Los cambios repentinos de temperatura o de humedad pueden hacer que se desencadenen los síntomas.
    Muchos pacientes con EM tienen intolerancia al calor y se dan cuenta de que el calor hace que los síntomas empeoren.
  • Estrés.
    Muchos pacientes dicen que el estrés hace que los síntomas empeoren.

 

Complicaciones y consecuencias de la esclerosis múltiple

Las personas con esclerosis múltiple pueden estar afectadas por las siguientes complicaciones:

  • Rigidez muscular,
  • Espasmos musculares,
  • Parálisis de las piernas,
  • Problemas sexuales,
  • Problemas en el intestino,
  • Problemas en la vejiga,
  • Pérdida auditiva (poco común),
  • Cambios de humor,
  • Pérdida de memoria,
  • Depresión,
  • Insuficiencia venosa cerebral debida a la acumulación de hierro en las venas y al diámetro reducido de las venas yugulares,
  • Epilepsia.

Efectos del embarazo en la EM
Antes de 1950, los especialistas les aconsejaban a las mujeres con EM que no tuvieran hijos porque creían que el embarazo empeoraría la EM.
Durante los 40 años después, se han llevado a cabo muchos estudios y todos han llevado al mismo resultado: el embarazo reduce la posibilidad de sufrir de EM, sobre todo en el 2 y 3 trimestre.