Enfermedad de Alzheimer

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El Alzheimer es una forma de demencia que causa problemas de memoria, afecta el pensamiento y el comportamiento de las personas.

Generalmente los síntomas se desarrollan poco a poco y empeoran con el pasar del tiempo, llegando a ser tan graves que pueden afectar la realización de las actividades diarias.

 

El Alzheimer es la forma más común de demencia, es decir, un término general que se refiere a la pérdida de la memoria y de otras habilidades, esto puede impedir la realización de las actividades diarias.

Esta enfermedad representa el 50 % – 80 % de los casos de demencia.

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad progresiva en la que los síntomas empeoran gradualmente durante algunos años.

Durante las primeras etapas de la enfermedad, la pérdida de memoria es mínima, pero las personas pierden la capacidad de llevar a cabo una conversación y de responder.

El Alzheimer es la sexta causa de muerte en los Estados Unidos.

Las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer viven en promedio 8 años más, después de que aparecen los síntomas, pero la supervivencia puede variar entre 4 y 20 años, dependiendo de la edad del paciente y de otras enfermedades.

 

Causas de la enfermedad de Alzheimer

 

Las causas de la enfermedad de Alzheimer aún no se conocen con exactitud, sin embargo, el efecto de esta enfermedad en el cerebro es muy claro.

La enfermedad de Alzheimer destruye las células del cerebro.

Las personas que padecen Alzheimer tienen un cerebro con menos células y menos conexiones entre las células vivas respecto a las de un cerebro sano.

El Alzheimer provoca un estrechamiento considerable del cerebro debido a la necrosis (muerte) continua de las células.

Cuando los médicos examinan el tejido cerebral en el microscopio pueden observar dos tipos de anomalías que son características principales de esta enfermedad:

 

  • Se trata de unas bolitas que contienen una proteína llamada beta – amiloide y pueden dañar o destruir las células cerebrales en varias maneras, como por ejemplo interfiriendo con la comunicación entre las células.

Aunque no se conoce con exactitud la causa de la muerte de las células cerebrales en las personas con Alzheimer, la proteína beta – amiloide, que se encuentra en la parte exterior de las células del cerebro, es una de las causas más posibles.

  • Ovillos neurofibrilares. Las células cerebrales dependen de un soporte interno y externo de transporte y de otros materiales fundamentales.

Este sistema requiere una estructura normal y el funcionamiento de una proteína llamada tau.

En la enfermedad de Alzheimer se forman ovillos neurofibrilares de esta proteína dentro de las células cerebrales y esto provoca el colapso del sistema de transporte.

Este colapso está estrechamente relacionado con los daños y la destrucción de las células cerebrales.

 

Factores de riesgo

 

La probabilidad de desarrollar la enfermedad de Alzheimer es mayor en los siguientes casos:

  • Aunque el desarrollo de esta enfermedad no se deriva del envejecimiento normal.
  • Ocasionalmente, la enfermedad de Alzheimer puede ser hereditaria (genética), es decir, si uno de los padres ha padecido esta enfermedad.

 

Patrimonio genético

 

Muchas personas temen que puedan heredar el Alzheimer y actualmente los científicos están investigando el componente genético de esta enfermedad.

Existen familias en las que la enfermedad es hereditaria y se transmite de una generación a otra.

Esto ocurre a menudo en las familias en las que la enfermedad aparece de manera precoz.

Sin embargo, en la mayoría de los casos, los genes hereditarios tienen una influencia mínima en el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

Si uno de los padres, o si algún familiar, tiene Alzheimer, las probabilidades de desarrollar esta enfermedad son solamente un poco más altas respecto a las de las familias en las que no ha habido casos de Alzheimer.

Algunos factores de riesgo que pueden aumentar la probabilidad (aunque no ha sido demostrado completamente) son:

  • Ser mujer
  • Tener la presión sanguínea alta.
  • Haber tenido un traumatismo craneal.

 

Factores ambientales

 

Aún no se han detectado los factores ambientales que favorecen el desarrollo de la enfermedad.

Hace algunos años se pensaba que el estar expuestos al aluminio podía provocar la enfermedad.

Si embargo, todas estas preocupaciones han sido desmentidas.

Los estudios demuestran que el riesgo de desarrollar esta enfermedad es bastante reducido en los pacientes que se someten a un tratamiento con medicamentos antiinflamatorios no esteroideos.

 

Síntomas de la enfermedad de Alzheimer

 

Los primeros síntomas del Alzheimer (leve) incluyen:

  • Dificultad para realizar las actividades que requieren un razonamiento mínimo.
  • Pérdida de la orientación.
  • Problemas de habla como por ejemplo la dificultad para recordar los nombres de ciertos objetos familiares.
  • Pérdida de interés por las actividades que se realizaban normalmente.
  • Mal humor
  • Cambios de personalidad y pérdida de las habilidades sociales.

 

Síntomas de la etapa intermedia

A medida que la enfermedad empeora afecta la capacidad de cuidar de sí mismos.

La enfermedad de Alzheimer se manifiesta a través de los siguientes síntomas:

-Insomnio.

-Dificultad para realizar ciertas actividades de la vida diaria como por ejemplo preparar las comidas, escoger la vestimenta adecuada o dificultad para conducir.

-Dificultades de lectura y de escritura.

-Olvidar detalles de sucesos recientes.

-Pérdida de la memoria, por lo tanto, a las personas se les olvidan los sucesos importantes de sus propias vidas.

-Alucinaciones y comportamiento violento.

-Pérdida del juicio y de la capacidad de reconocer el peligro.

 

Las personas que padecen Alzheimer en etapa avanzada no logran:

  • Comprender el lenguaje.
  • Reconocer a los miembros de la familia.
  • Realizar actividades simples de la vida diaria como por ejemplo comer, vestirse e ir al baño.

 

Otros síntomas que pueden aparecer son:

 

  • Incontinencia
  • Dificultad para deglutir.

 

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Evolución de la enfermedad de Alzheimer

 

Primera etapa, demencia leve:

En esta etapa, la persona comienza a perder la memoria y la orientación. Esta etapa dura de 2 a 4 años.

 

Segunda etapa, demencia moderada:

Es la etapa más duradera. En esta etapa los síntomas empeoran gradualmente y dura de 3 a 10 años.

 

Tercera etapa, demencia grave:

Esta es la etapa terminal de la enfermedad, el paciente está inválido.

Esta etapa dura pocos años (de 2 a 4 años).

 

Diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer

 

Los criterios para diagnosticar la demencia por Alzheimer incluyen el desarrollo de varios problemas cognitivos entre los cuales se encuentran:

– Trastornos de la memoria. La capacidad de adquirir información nueva y la capacidad de recordar la información adquirida del paciente están comprometidas.

– Trastornos del habla. El paciente puede presentar:

  • Apraxia, es decir, la incapacidad de realizar actividades motoras, a pesar de que las funciones motoras permanecen intactas.
  • Agnosia, es decir, la incapacidad de reconocer o de identificar los objetos a pesar de que la función sensorial permanece intacta.

-problemas de organización y de planeación.

 

Uno de los exámenes instrumentales más beneficiosos es la resonancia magnética del encéfalo.

El cerebro de las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer presenta una dilatación de los ventrículos cerebrales y de los espacios subaracnoides. Este fenómeno ocurre debido a la atrofia cerebral.

Las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer presentan una reducción del volumen del hipocampo, es decir, un componente del cerebro que le permite memorizar los datos.

 

Tratamiento para la enfermedad de Alzheimer

Los medicamentos que se utilizan pueden ayudar a mantener bajo control, durante algún tiempo, los síntomas que afectan la memoria y las demás formas de alteraciones cognitivas.

Hoy en día se utilizan dos tipos de medicamentos para el tratamiento de los síntomas cognitivos:

 

Medicamentos inhibidores de la colinesterasa. Estos medicamentos aumentan los niveles de una sustancia química que permite la comunicación entre las células del cerebro, esta comunicación se reduce debido a la enfermedad de Alzheimer.

En la mayoría de las personas, los síntomas pueden mejorar.

Algunos de los medicamentos inhibidores de la colinesterasa que se prescriben son: donepezilo (Aricept), galantamina (Reminyl) y rivastigmina (Exelon).

Los efectos colaterales principales de estos medicamentos son diarrea, náuseas y trastornos del sueño.

 

– Memantina (Nemdatine). Este medicamento frena la progresión de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer.

La memantina se utiliza junto con un inhibidor de la colinesterasa.

Es muy importante crear un ambiente seguro y apoyar las necesidades de las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer.

 

A continuación se mencionan los consejos para mejorar el bienestar de una persona con esta enfermedad sin interferir con las capacidades funcionales del paciente:

  • Eliminar los muebles de sobra en la casa y quitar los tapetes.
  • Instalar barandillas en las escaleras y en los baños.
  • Utilizar zapatos y pantuflas cómodas ya que proporcionan estabilidad.
  • Reducir el número de espejos en casa. Las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer pueden confundirse o asustarse al ver las imágenes reflejadas en los espejos.

 

Realizar ejercicio físico es muy importante para el bienestar de todas las personas, especialmente para aquellas con Alzheimer.

Las actividades físicas favorecen el sueño y previenen el estreñimiento.

Hay que cerciorarse de que la persona con Alzheimer lleve siempre consigo un documento de identidad cuando sale de casa.

Las personas que padecen esta enfermedad y no pueden caminar pueden utilizar una bicicleta estática para realizar ejercicio.

 

Rehabilitación y asistencia

Los pacientes que padecen la enfermedad de Alzheimer necesitan someterse a rehabilitación motora y cognitiva para frenar la pérdida de las capacidades que aún conservan.

Las personas que padecen Alzheimer deben recibir asistencia para evitar los comportamientos peligrosos para sí mismos y para los demás.

 

Prevención de la enfermedad de Alzheimer

 

Uno de las medidas más importantes para retardar el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer consiste en comer verduras y frutas, especialmente las personas que tienen el riesgo de desarrollar esta enfermedad.

Estudios demuestran que consumir homocisteína (vitamina B12 y folato), antioxidantes (por ejemplo vitamina C y vitamina E), ácidos grasos insaturados y alcohol (especialmente el vino), pueden reducir el riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer.

Estos estudios aún no han sido aprobados científicamente y por lo tanto, no pueden proporcionarse conclusiones o recomendaciones definitivas.

Las estatinas (grupo de fármacos) no reducen el riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer, pero existen pruebas de que la disminución del colesterol puede frenar la progresión de esta enfermedad.

 

Pronóstico de la enfermedad de Alzheimer y expectativa de vida

 

La progresión y el empeoramiento de esta enfermedad puede variar dependiendo de la persona.

Si el Alzheimer se desarrolla rápidamente, quiere decir que también está destinado a empeorar de manera muy rápida.

A menudo, los pacientes que padecen esta enfermedad mueren antes de lo normal. Sin embargo, los pacientes pueden vivir de 3 a 20 años después de que se les ha diagnosticado la enfermedad de Alzheimer.

La etapa final de la enfermedad puede durar algunos meses o varios años.

Durante esta etapa el paciente termina por volverse completamente discapacitado.

Generalmente, la muerte ocurre por insuficiencia de los órganos internos o debido a una infección.

 

 

 

 

Este artículo contiene información general que no se sustituye al examen médico, no se puede utilizar para diagnosticar o establecer un tratamiento. Hable con su médico antes de seguir las instrucciones contenidas en el sitio.